炼金术的兴衰

  ・方舟子・

  北大哲学系有一个叫吴国盛的教授,经常发表一些反科学的观点。最近他在《知识分子》上发了一篇文章,说古希腊的科学是求真的,不做实验,不改变自然的,而现代的科学是求力的,要征服自然的。并说现代科学来源于西方的炼金术,而炼金术是和古希腊哲学家亚里斯多德的自然哲学直接矛盾的。

  这真是他不说大家还明白,他一说反而让人更糊涂了。其实西方的炼金术不仅不与亚里斯多德的自然哲学直接矛盾,反而是来自于亚里斯多德的自然哲学。亚里斯多德的自然哲学的基础是四元素学说。它认为世界万物都是由四种基本元素组成的,那就是水、气、火、土。除此之外,还有四种原始性质,那就是冷、热、干、湿。这四种性质每两个组成相互对立的一对儿,也就是冷和热相对,干和湿相对。不同的元素是由这些性质按不同比例组合而成的。火是热加干,气是湿加热,水是冷加湿,土是干加冷。因此元素之间是可以相互转化的。例如,火加热了以后变成气,气加湿了变成水,水加冷变成土,土加干了变成火。因此一种元素是可以从火变成气,从气变成水,从水变成土,从土再回到火,这样一直循环下去的。

  亚里斯多德还认为,世界上的所有物质都是由这四种元素按不同的比例组成的。既然不同的元素之间能够相互转化,那么只要改变某种物质中的元素的比例,就可以让它转化成另一种物质了。比如说,铅和金都是由同样四种元素组成的,只不过组成的比例不同,那么只要找到条件,让元素发生转化,改变铅当中的元素的比例,就可以把铅变成金了。所以西方的炼金术士就尝试各种办法,想要找到怎么才能让铅变成金。可见亚里斯多德的自然哲学才是西方炼金术的理论基础。

  第一个认真地质疑四元素学说的学者是英国化学家波义耳。大家在初中物理学过关于气体的定律,有一条叫波义耳定律,就是他发现的。他在1661年发表一本书,叫做《怀疑派的化学家》,这本书对古代元素学说进行了批判,认为水、气、火、土都不是真正的元素。他提出,元素应该是指既不能由其他物质生成,也不能相互转换,无法再分解的某种原始、简单的东西。水、气、火、土既然能够相互转换,能够再分解,当然就不是元素了。波义耳并提出,元素的种类有很多,什么东西能被算是元素,要用实验来确定。波义耳对古代元素学说的否定,被认为是化学诞生的标志。有了化学以后,人们就知道铅和金都是元素,是不能相互转化的,铅是不可能变成金的,炼金术也就没有人再相信了。

  大家想想,古希腊的四元素学说是不是很像中国的阴阳五行学说?四元素学说的水、气、火、土四种元素,相当于金、木、水、火、土五行。四元素学说的冷、热、干、湿四种性质,相当于阴阳。四元素学说认为四种元素能够相互转化,阴阳五行学说也认为阴阳、五行能够相互转化。区别在于,四元素学说比阴阳五行还要庞大、精致,更加博大精深,但是在现代科学诞生以后,四元素学说就没有人相信了,而阴阳五行到现在还有很多中国人相信,甚至被当成了科学,继续用它来指导治病、看风水、算命。所以说,在某种程度上,很多中国人还生活在现代科学诞生之前的时期。

2016.5.20

(XYS20160520)

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