姗姗来迟的转基因三文鱼

  ・方舟子・

  早在1994年,第一种源自转基因植物的食品(一种耐储存的转基因西红柿)就已在美国上市。自1996年起,转基因作物开始在美国大规模种植,到现在美国最主要的几种农作物,包括玉米、大豆、棉花、油菜、甜菜基本上都是转基因品种,美国市场上的包装食品大约70%~80%含有转基因成分。但是尽管美国市场上也有转基因动物销售(比如我就养了几种会发荧光的转基因鱼),但是至今还没有哪种转基因动物作为食品上市。今年11月19日,美国食品药品管理局(FDA)做出了一个历史性的决定,批准第一种供食用的转基因动物――一种生长快速的转基因三文鱼。这种三文鱼商品名叫“水优三文鱼”(AquaAdvantage),是由“水赏技术”公司(AquaBounty Technologies)研发的。该公司在1995年就已向FDA提交了“水优三文鱼”的上市申请,但是直到2009年才满足了FDA提出的所有要求。FDA最终认定这种三文鱼与非转基因三文鱼在食用安全性和营养方面无区别,它的养殖也不会对环境造成明显影响,但20年已经过去了,这家只有21名员工的小公司几乎被这个漫长的审批程序拖破产。

  为什么花了这么长的时间转基因三文鱼才姗姗来迟?这是因为美国对转基因植物食品和转基因动物食品采取了不同的管理政策。FDA对转基因植物性食品的管理非常宽松,甚至不强求审批,只是要求“自愿咨询”,只不过转基因作物的研发者都会自愿向FDA提交资料进行“咨询”,被FDA认定安全后才会上市。但是FDA认为转基因动物相当于兽药,因此必须按兽药的管理要求,在上市之前要经过FDA审批,一走药物的审批程序,就会非常严格,时间就拖得很长。何况是一种引起很大争议的前所未有的“兽药”。那么这是一种什么特殊的“兽药”呢?

  三文鱼是多种鱼类的统称,市场上最常见的是大西洋鲑。“水优三文鱼”就是一种大西洋鲑。大西洋鲑的生长速度缓慢,第一年体重只增加20~30克,一般要养三年才能上市,这还是指的那些已经经过人工选择的快速生长品种,否则生长的速度更慢。动物的生长速度取决于体内生长激素的含量。我们可以用转基因技术来提高动物体内生长激素的含量。一种做法是给动物体转入生长激素基因,比如给大西洋鲑转入体型最大的三文鱼――大鳞大麻哈鱼的生长基因。

  三文鱼的生长基因只有在温暖的季节才起作用,这使得三文鱼一年有一半的时间不能生长,这也是它们生长缓慢的原因之一。为了让大鳞大麻哈鱼生长基因一年到头都能工作,需要给它带上一个常年开着的“开关”――学名称为启动子。这个开关是从美洲绵那里转来的。美洲绵血液内含有抗冻蛋白,使得它们能在接近冰封的水域生存。这种抗冻蛋白基因的启动子就是常年开着的。把这种启动子取出来,和大鳞大麻哈鱼的生长基因放在一起,转进大西洋鲑中,会让大西洋鲑生长非常快,大约一年半就能上市。而且它们吃的比较少(饲料利用率高),可以省下10%的饲料。

  我们通常会觉得长得快的动物肉不好吃,不过试验表明,转基因大西洋鲑的形态、口感和味道都和普通大西洋鲑没有区别,试食者区分不出来。看来这种转基因鱼不仅成本低、价格便宜而且不损失味道,应该会同时受到养殖者和消费者的欢迎才对。那么为什么它迟迟不能上市?为什么对转基因动物食品的控制如此之严呢?

  提起转基因食品,很多人马上想到是不是安全有问题。但是这并不是争议的焦点。FDA已经认定,转基因大西洋鲑的化学成分、生物成分等方面与普通大西洋鲑没有区别,和普通大西洋鲑同样安全和有营养,如果上市的话可以不做特别标志。有人担心这种三文鱼体内的生长激素含量会不会太高啊?但测试结果发现在可供上市的转基因三文鱼体内生长激素等激素的含量与普通三文鱼相当,而且生长激素是一种蛋白质,口服的话不会被人体直接吸收,而是会被消化掉,因此即便转基因三文鱼体内有较高的生长激素,吃它也不会因此有不良影响。还有人担心吃转基因鱼会引起过敏,这毫无道理,因为转入的那个基因并不生产过敏原。引起争议的主要是转基因鱼对环境可能产生的影响。

  动物和植物不同,是可以到处乱跑的。每年都有数以百万计的鲑鱼从养殖场逃逸到野外。人们担心,如果转基因鲑鱼逃到野外,与野生鲑鱼交配,会把野生鲑鱼的基因给“污染”了(鲑鱼有大约4万个基因,转基因鲑鱼只是多了1个外源基因,所以这种“基因污染”的担心其实也是很多余的)。人们更担心转基因鲑鱼在野外与野生鲑鱼争夺食物和配偶,有可能导致野生鲑鱼灭绝。因为野生大西洋鲑本来就已濒临灭绝,这个问题就更显得严重。

  为了消除人们这些担心,“水赏技术”公司采取了一系列保障措施。他们决定只把“水优三文鱼”养在陆地封闭的环境中,防止它们逃到野外去,而且为了保险起见,只出售鱼卵。并且,这些鱼卵在发育时经过高温等技术处理,孵化出的绝大部分(98%以上)都是不育的雌鱼,这样即使个别的转基因鲑鱼逃出去,也不会和野生鲑鱼交配生子。研究表明,在野外条件下,转基因鲑鱼的生存能力其实很差,它们的鱼苗更好动,更爱冒险,因此容易被天敌吃掉;在食物不足时,它们的生长速度还不如普通鲑鱼。

  这些保障措施获得了FDA的认可。转基因三文鱼真正上市还要有几年时间,毕竟生长再快也要长三年的。但是它能否在市场上生存还是未知数。第一种转基因植物性食品转基因西红柿上市后虽然受到消费者的欢迎,却因为经营不善3年后退市了。那时候对转基因食品还不存在反对的声音。转基因三文鱼面临的阻力要大得多,一些来自三文鱼产地的美国国会议员担心转基因三文鱼会影响到其所在州的三文鱼产业,曾联名要求FDA不要批准转基因三文鱼,甚至威胁要专门通过禁售转基因三文鱼的法案。美国某些“环保组织”扬言要抵制转基因三文鱼,而一些美国超市也表示不会销售转基因三文鱼。

  即使转基因三文鱼在市场上失败了,但是和转基因西红柿一样,作为第一种获准上市的转基因动物性食品,其意义仍然非常重大,因为它的获批为其他转基因动物性食品铺平了道路。它的审批程序之所以拖得这么长,原因之一就是因为它是第一个,以后的审批预计就会快得多。很多供食用的转基因动物正在研发中,例如能抵抗禽流感的鸡,能降低不健康的饱和脂肪酸含量、增加有益健康的不饱和脂肪酸含量的猪。转基因三文鱼的获批让其他转基因动物的研发看到了希望,也势必会刺激加大动物生物技术产业的投入。等到市场上转基因动物性食品也像转基因植物性食品那样到处都是,人们就会不知不觉地接受它。这个发展趋势,是阻止不了。

2015.11.20.

(XYS20151120)

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