吃得少能否活得老?

  ・方舟子・

  1917年,奥斯本等三位美国生物学家在用大鼠做营养实验时,发现那些没有喂饱的老鼠,生长迟缓,而其寿命似乎也延长了。受到这个结果的启发,1935年,美国康奈尔大学的麦克凯等人直接验证是否动物寿命真的与发育速度成反比。在大鼠断奶后,他们给其中的一组提供完备的营养物质,但是严格限制其饮食,让它们一直处于饥饿中,而另一组老鼠则任其吃饱。饮食受限制的老鼠发育几乎停止,身体也不再长大,一些老鼠夭折了,但是存活下来的老鼠中,寿命明显增长了。雄鼠所受的影响更显著,寿命平均延长了约50%。喂食正常的老鼠中,寿命最长的为965天,而限制喂食的老鼠,有的活到了1800多天(相当于人活到200岁)。

  以后许多实验室都做了类似的实验,得到了相当一致的结果。多项实验结果都表明,如果让鼠类的食物包含完备的营养物质,但是把食物中的热量减低25-60%,它们在中年后得慢性病的危险减低了,而寿命也延长了大约30%。例如在1986年对小鼠和大鼠同时做的实验表明,热量受限制的小鼠平均活47个月,而对照组活28个月;热量受限制的大鼠平均活1300天,而对照组平均活720天。对其他动物,包括脊椎动物和无脊椎动物所做的类似实验,也得到了类似的结果。而且限制饮食并不一定非要从小限制起不可。从老鼠的“中年”开始将饮食热量减低约30%,也能显著延长其寿命。限制饮食热量,是迄今为止我们所知道的唯一能够有效地延长动物生命的环境因素。

  饮食热量受限制的老鼠不仅活得长,而且显得更健康。麦克凯等人当时已发现这些老鼠得各种癌症的危险性降低了,心血管和肾脏的老化也延缓了。后来的研究者还发现其他的延缓衰老的标志,如慢性炎症减少、免疫力提高、对血糖的耐受性增强、晚年记忆力提高等。这些老鼠对环境致癌物的抵抗力也增强了,用几种不同的致癌物做试验,发现它们因此患癌症的概率显著低于对照组。限制饮食热量还显著地减少了体内脂肪细胞的数目,从而防止了晚年肥胖;而如果仅仅限制饮食中的脂肪含量,达不到这个效果。总之,各种研究都表明限制饮食热量对动物的衰老过程有根本性的影响,而不只是某些表面效果。限制饮食热量对老鼠健康的负面影响主要是生殖力下降了。这种副作用从自然选择的角度看并不难理解。只有在食物充足、能够保证生下的后代能生存时,才有必要将能量用于生殖。限制饮食热量实际上是迫使动物改变了生存策略,将用于生殖的能量改用于生存,从短时间内快速生殖改为降低生殖率并生存更长的时间。

  限制饮食热量对老鼠和其他动物的健康和寿命的积极作用已被充分证明了。我们更关心的是:它是不是也适用于灵长类和人类?在上个世纪八十年代末,美国有两个研究小组开始对罗猴做限制饮食热量实验。由于罗猴的寿命大约为40年,直到最近,才有了实验结果。不幸的是,这两个研究小组的实验结果并不一致。

  第一个研究小组是威斯康星国家灵长类研究中心,根据他们在2009年发布的结果,限制饮食热量能够显著降低罗猴死于与衰老有关的疾病的风险。他们发现,对照组罗猴已有37%死于与衰老有关的疾病,而饮食热量少30%的罗猴死于这类疾病的只有13%。不过,他们当时还未能发现二者的总体死亡率有显著区别。到了2014年,他们发现区别了:在各个年龄,对照组罗猴的死亡率几乎是饮食热量受限制组的2倍。但另一个研究小组(国家衰老研究所)在2012年发布的结果则表明,虽然限制饮食热量的罗猴显得更健康,在免疫、运动协调性等方面有较好的表现,但是寿命却没有延长。

  这两组实验在设计方面有些差异。国家灵长类研究中心的罗猴吃的是不健康的饮食,蔗糖在食物中的含量高达28.5%,而国家衰老研究所的罗猴吃的食物较健康,是全谷食物,蔗糖只占3.9%,还添加了鱼油和抗氧化剂。国家灵长类研究中心的对照组罗猴吃的食物是不受限制的,让他们随便吃,而国家衰老研究所的对照组罗猴吃的食物也是定量的。这些差异也许导致了不同的结果。如果饮食健康的话,热量是否受限也许并不重要。

  那么人类又是如何呢?我们没法对人类也做类似的实验。战争时期的战俘、饥荒地区的难民被迫忍饥挨饿,饮食热量是受限制了,但是他们也往往营养不良,所以不能说明问题。不过,有一些间接证据表明限制饮食热量可能对人体也有积极作用。琉球群岛的居民的饮食有充足的营养,但热量低于普通日本人,他们的寿命也长于普通日本人,其百岁寿命的数目是日本其他地区的2-40倍。世界各地的百岁寿命也极少有肥胖的。在1991-1993年间,四男四女在一个与外界隔绝的生态系统“生物圈2”住了两年。在此期间,他们的饮食营养齐备,但热量大约为一般饮食的90%。他们的体重明显降低了(男的降低18%,女的降低10%), 并出现了与热量受限制的老鼠类似的生理变化。

  “生物圈2”的居民中包括研究衰老的分子生物学、加州大学洛杉矶分校的教授洛伊・瓦尔佛德。他成了限制卡路里长寿法的倡导者和实践者,声称他因此至少能活到120岁。正常人一天需要从食物中吸收2000-2500大卡的热量,其中大约30%来自脂肪,30%来自蛋白质和40%来自碳水化合物。如果把热量供应减低30%,则每天大约只吸收1500大卡。那些长期严格执行这个饮食计划的人,身体将会变得非常精瘦,总是感到饥饿和寒冷。由于他们体内脂肪已大部分丧失,他们将没有足够的脂肪做为骨骼缓冲物。他们坐下的时候,臀部的骨骼会因为被压着而感到疼痛。由于脚底没有脂肪垫着,走路也会觉得疼。食物的热量将主要来自水果和蔬菜,再加一点淀粉和肉。瓦尔佛德曾在其新书发布会上,请来宾品尝他根据长寿配方制作的膳食。来宾们都觉得难以入口,有的人认为如果要长期吃这样的食物,还不如短命。不幸的是,在忍饥挨饿多年后,瓦尔佛德并没能实现其长寿目标。他在2004年因运动神经疾病导致的呼吸系统衰竭而去世,享年79岁。

  各种实验都表明,限制饮食热量即使不能延长寿命,也能延缓衰老,对健康有益。即便如此,抑制食欲也不是一种吸引人的方案。不过也有研究表明,只在短时间内限制热量饮食,可能就能取得良好的延缓衰老的效果。吃得少也许不能活得老,却能活得好。

2014.4.7

(XYS20140412)

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