维生素A的是非

  ・方舟子・

  有些人一到了晚上光线黯淡的地方,就看不清东西,医学上叫夜盲症。在食物匮乏的古代,得这种病的人很多,也更容易发现,毕竟那时候不像现在这样晚上有电灯照明。不过,古人很早就发现治疗夜盲症有一个很有效的方法,那就是吃动物的肝脏。这个方法并不难发现。人们平时并不吃肝脏,夜盲症患者哪天吃了肝脏,发现眼睛好了,就很容易推想是吃肝脏的结果。古希腊医生希波克拉底对此已有记载,不过他提供的药方听上有点恐怖:蘸蜜生吃一整块牛肝。古希腊医学传到了盖伦手中,将治疗夜盲症的药方改良得人道一些,改吃烤过或煮过的山羊肝即可。

  中国古人也很早就发现了吃肝脏可以治疗夜盲症,不过在这方面中国古人比西方古人更有想象力,他们想像出这是因为“肝主目”、“肝开窍于目”,眼睛能看到东西,有赖于肝气疏泄和肝血滋养,吃什么补什么,吃肝补肝,也就能明目了。直到现在,有的中国父母在鼓励小孩吃鸡肝、猪肝时,还会教育说:“吃肝明目。”

  我们现在知道,夜盲症的病因是由于体内缺乏维生素A。维生素A的活性形态叫视黄醇,视黄醇能变成视黄醛,视黄醛与视网膜感光细胞中的感光蛋白结合,形成感光色素。如果缺乏视黄醇,就会影响到感受弱光的色素视紫红质的再生,导致夜盲症。吃肝脏能治疗夜盲症,是因为动物的肝脏碰巧是储存几种维生素的地方,其中一种是维生素A。一个动物肝脏储存的维生素A,足够满足其一、两年的需求。所以吃肝脏能治疗夜盲症,不是因为“肝主目”,而是因为它富含维生素A。如果体内不缺乏维生素A,吃再多的肝脏也不会让你的眼睛变得更明亮。

  维生素A参与了人体诸多生理功能,除了正常视力,对骨骼生长、生殖、细胞分裂、细胞分化和免疫功能也很重要。所以缺乏维生素A除了夜盲,还有其他的症状,例如皮肤干燥。如果因为吃肝脏能够治疗夜盲症就说“肝主目”、“吃肝明目”,那么是不是还要说“肝主皮肤”、“吃肝润肤”?富含维生素A的食物除了肝脏,还有奶制品,是不是也要说“奶主目”、“吃奶明目”呢?

  维生素A是人体必需的营养素,如果缺乏它的话,甚至会死亡。但是吃得过多也会有不良反应,甚至引起急性中毒、死亡。历史上,就有北极探险家因为吃了北极熊的肝脏导致维生素A中毒差点死掉的。那么一天摄入多少维生素A合适呢?推荐量是男性每天900微克,女性每天700微克,安全量的上限是每天3000微克,超过了这个量,就有导致肝中毒、畸胎和中枢神经系统紊乱等不良反应的危险。

  对准备生育的妇女或孕妇来说,尤其要注意避免摄入维生素A过量导致胎儿畸形。吃动物肝脏很容易就导致维生素A摄入过量。100克熟猪肝的维生素A含量是5400微克,是女性推荐量的8倍、安全上限的2倍。此外,由于肝脏是解毒器官,重金属、农药、兽药会在肝脏中积蓄,并不是健康食品,孕妇应该避免吃肝脏。国内有的医生给孕妇开肝精补血素口服液“补血”。这种中成药的主要成分是“肝精膏”,是用大量的动物肝脏制成的。每1000毫升肝精补血素口服液用到了1300克鲜肝,共含84500微克维生素A(每100克鲜猪肝含6500微克维生素A),每天剂量是口服40毫升,那就有3380微克维生素A,是推荐量的4倍(孕妇的推荐量是每天770微克)。所以给孕妇开这种药,不是无知就是无良。

  维生素A缺乏症在发展中国家仍然很常见。据估计,全世界5岁以下的儿童大约三分之一患有维生素A缺乏症。每年有几十万名儿童由于维生素A缺乏症而失明、死亡。所以也不能因为担心维生素A中毒而忽视了补充维生素A。要补充维生素A,有比吃肝脏更安全的方式,例如鸡蛋、牛奶中都含有一定量的维生素A,但是量又不至于高得离谱。此外,植物中的胡萝卜素在人体内能转化成维生素A。胡萝卜素有几种,其中转化成维生素A效率最高的是β-胡萝卜素,在油脂中每2微克β-胡萝卜素相当于1微克维生素A。日常饮食中β-胡萝卜素通常不是溶在油里吃的,所以吸收效率较差,但也不像有人说的吸收不了,而是12微克β-胡萝卜素相当于1微克维生素A。这么算下来,吃100克生胡萝卜摄入的β-胡萝卜素的量,相当于841微克,足以满足一天的需求了。而且吃胡萝卜素是不用担心过量的。这是因为人体对胡萝卜素转化成维生素A存在负反馈控制,如果维生素A的量够了,就不再转化了。所以吃胡萝卜素,是不用担心会导致维生素A中毒的,如果吃得实在太多,也只是让皮肤暂时变黄色而已,并无害处。

  除了胡萝卜,还有甘薯、南瓜、菠菜、哈密瓜等蔬菜、瓜果也富含胡萝卜素。不幸的是,大米不含胡萝卜素,所以以大米为主食的贫困地区的人口容易得维生素A缺乏症。为解决这个问题,国际上有个人道主义项目,通过转基因技术让大米也能生产胡萝卜素,这样的大米从白色变成了金黄色,称为金大米。吃金大米,即使不吃别的食物,也足以满足人体对维生素A的需求,如果推广开去,可以消灭维生素A缺乏症,挽救无数儿童的生命了。

  2014.2.26

(《新华每日电讯》2014.2.28)

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